Cumpleaños, velas, pasteles y deseos

Pastel de cumpleañosCuando se celebra un aniversario enseguida se asocia a un pastel con sus velas y los soplidos y os deseos.

Pero no siempre fue así.

¿Cuál es la historia que está detrás de todo esto?

Los aniversarios como fecha de celebración del nacimiento estaban reservados en la edad Antigua a las personalidades.

Fueron notables las fastuosas fiestas organizadas por Cleopatra para celebrar el cumpleaños de Marco Antonio en el siglo I según recoge Plutarco. En Egipto y Babilonia se celebraba el cumpleaños de los varones de la realeza, pero era tabú celebrar el de niños y mujeres. Y en Grecia se celebraba tan solo el del cabeza de familia, elaborando un pastel de harina y miel.

Otra cosa eran las deidades. Ya en el siglo III a dC. los devotos de Artemisa la honraban los días seis de cada mes con uno de estos pasteles, redondos como la Luna, en el que encendían velas de cera —pues su luz representaba la del astro— cuya llama se encargaba ella misma de apagar a través de un soplo de aire que descendía de una especie de ventanuco situado en la parte alta del templo.

El Cristianismo consideró la celebración del cumpleaños como un vestigio pagano hasta que la Iglesia cambió de actitud hacia el siglo IV. Posteriormente, en el siglo XII, se comenzaron a registrar los nacimientos en las parroquias europeas y se volvió a celebrar el cumpleaños, ahora ya el de todos.

Ya entonces era parte del ritual el apagar las velas del pastel de un solo soplo con la habitación a oscuras. Y eran velas a las que la creencia folklórica dotaba de una magia especial. Desde antiguo se consideraba que las brujas y demonios no podían obrar maleficio alguno contra aquél que tuviese encendida una vela bendecida, y esta creencia se traslada a las velas del cumpleaños con la idea de protección al homenajeado y con la de atraer la buena suerte.

Así se decora el pastel con tantas velas como años se cumplan —aunque los campesinos germanos añadían una más que representaba la “luz de la vida”— se puede formular un deseo en silencio (en algunos países tres) y al apagarlas de un solo soplo éstos se harán realidad, siempre que, como señala la superstición, no se revelen.

Desear un “feliz cumpleaños” a los amigos y personas queridas era la manera supersticiosa de la sociedad de otorgarles protección. Los ruidos, golpes, cánticos y aplausos —como en otras celebraciones— tienen la misión de ahuyentar a los malos espíritus que pudiesen acudir atraídos por la celebración.

Ahora a puedes celebrar los cumpleaños sabiendo por qué hacemos lo que hacemos.

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¿Por qué se venden los huevos por docenas?

¿No sería mejor por decenas? ¿O por peso?

Ahora estamos acostumbrados al Sistema Métrico Decimal, con base en el número 10, pero hasta 1871, cuando se adoptó en España, era habitual usar fanegas que contenían doce celemines, o libras de doce onzas. En Inglaterra —más conservadora— se usaron los chelines de doce peniques hasta 1970.

La docena fue durante mucho tiempo uno de los sistemas de medida: un año tiene doce meses, el día doce horas y la noche otras doce. Incluso fueron doce los Titanes engendrados por Urano y Gea y también fueron doce los Apóstoles.

La venta por peso queda descartada por la fragilidad de los huevos, así que hay que recurrir a la venta por unidades. Y ocurre que la docena era una medida de fácil fracción, lo que permitía comprar media docena, un tercio de docena, una cuarta de docena y hasta una sexta; lo que nos proporcionaría seis, cuatro, tres y dos huevos. Podríamos seleccionar media decena de huevos, pero ¿cómo haríamos para seleccionar un tercio, una cuarta o una sexta? ¿Rompiendo los huevos?

Tal como hacemos con los huevos, hubo un tiempo en que muchos artículos se adquirían por docenas y que se adocenaban en los almacenes, esto es, que se ordenaban o dividían por docenas. El verbo cambió su significado para pasar a significar también que se vuelve a alguien mediocre o vulgar (es de suponer que al incluirlo en una entre muchas docenas) y el término adocenado sirve para calificar a alguien de vulgar y de muy escaso mérito.

También existen algunas frases hechas con la docena: No entrar en docena, que significa que no se es igual o parecido a otros, o la docena del fraile —también la docenica del fraile— que constaba de trece unidades, y que alude al que busca un mayor beneficio para sí que para los demás o al que toma más de lo que dice querer. Esta última frase hace referencia a un cuento muy antiguo que fue muy popular y que se apoya en la fama de pedigüeños, pícaros y astutos que de siempre han tenido los frailes. Dice así:

Fue un fraile a comprar huevos y le dijo a la moza:”Quiero una docena de huevos, pero como han de ser para distintas personas, me los despache por separado: para el abad quiero media docena (6); para el padre tornero un tercio de docena (4); y para mí, que soy pobre, un cuarto de docena (3).” De modo que el fraile pagó la docena y se llevó trece huevos. La moza hizo sus cuentas y vio que el fraile la había engañado. Al cabo de una semana volvió el padre a la huevería con el mismo cuento. Pero la guapa moza le espetó: “Señor don fraile, le pongo junta la docena de huevos… y ya se hará vuesa merced las cuentas por el camino.”

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¿Por qué se cocina más rápido en una olla a presión?

¿Por qué se usa la olla a presión?

Porque cocina más rápido y podemos preparar el guiso en menos tiempo.

¿Y por qué cocina más rápido?

A bajas temperaturas, algunas moléculas tienen energía suficiente para escaparse del líquido en un proceso conocido por evaporación. Pero al llevar un líquido a su punto de ebullición, las moléculas tienen energía suficiente para pasar al estado gaseoso de forma masiva.

¿Y cómo se llega a ese punto de ebullición?

Dos factores influyen en ello: la temperatura y la presión.

A mayor temperatura las moléculas ganan energía y les es más fácil escapar del líquido, en cambio, a mayor presión mayor dificultad, debiendo acumular más energía para poder escapar. Por lo que a mayor presión se da un aumento del punto de ebullición.

La olla a presión es un recipiente hermético para cocinar que puede alcanzar presiones superiores a la atmosférica. Así la presión dentro de la olla permite subir la temperatura de ebullición por encima de 100 °C, hasta unos 130 °C.

La temperatura más alta hace que los alimentos se cocinen más rápidamente llegando a reducir los tiempos de cocción tradicionales entre tres y cuatro veces.

 

 

Nota sabionda: Para que este aumento de presión no entrañe peligro, el recipiente tiene una válvula de seguridad que libera el vapor cuando la presión llega al límite establecido, manteniendo constantes la presión y temperatura internas.

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Un río en el mar

¿Un río en el mar?

Pero ¿cómo va a haber un río en el mar? Si es agua con agua… se mezclarán ¿no?

Bueno, en realidad no es un río, ya que un río es por definición ‘una corriente de agua continua y más o menos caudalosa que va a desembocar en otra, en un lago o en el mar’, y este “río” no puede desembocar en el mar… ¡porque ya está allí!

Ahora bien, parecer, lo que se dice parecer, tiene toda la pinta de un río, con su cauce bien definido, con sus isletas, su vegetación en las riberas…

Y así le pareció al submarinista Anatoly Beloshchin, que cuando se encontró con esta extraordinaria escena declaró: “Cuando nos encontramos a unos 60 metros de profundidad, veo de repente un río, islas, hojas caídas. Estar allí y verlo con tus propios ojos es una sensación inolvidable”.

Pero ¿cómo es posible este fenómeno?

En realidad, el río es una capa de sulfuro de hidrógeno disuelto en el agua salada de la parte inferior, separada del agua dulce que llena la parte superior de la cueva. Lo que nos presenta una imagen que nos recuerda a un río que fluye en el centro de la cueva, con árboles que salen a la superficie.

Es el llamado Cenote Angelita, conocido popularmente como ‘angelito’, una especie de túnel vertical de agua de hasta 60 metros de profundidad, situado en la península de Yucatán en México.

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¿Qué es el hormigón armado?

Seguro que has oído hablar del hormigón armado alguna vez. Es un material muy utilizado en construcción.

Pero ¿qué es el hormigón armado? y es más… ¿qué es el hormigón?

El hormigón es una mezcla de cemento —con una proporción adecuada de agua para que se produzca una reacción de hidratación— y áridos (grava, gravilla y arena).

El cemento es un material pulverulento que por sí mismo no es aglomerante, y que al hidratarse se convierte en una pasta moldeable con propiedades adherentes, que en pocas horas fragua y se endurece tornándose en un material de consistencia pétrea.

El hormigón es un material muy resistente a la compresión, por lo que resulta especialmente adecuado para soportar el peso de las estructuras.

Pero no soporta bien la tracción (las fuerzas que provocan el estiramiento), por lo que necesita de algún complemento para hacer un tensor o una viga, ya que si fueran solamente de hormigón se romperían por debajo al no soportan bien la tracción.

Por ello, antes de que la mezcla fragüe y se endurezca, se colocan longitudinalmente o en forma de malla (ver imagen) unas barras de acero, un material muy resistente a la tracción.

Así, el hormigón soporta las fueras de compresión y el acero las de tracción, resultando un binomio plenamente satisfactorio para las funciones a desempeñar en la construcción.

Este conjunto recibe el nombre, claro está, de hormigón armado.

 

 

Nota sabionda: Existen hormigones que se producen con otros conglomerantes que no son cemento, como el hormigón asfáltico que utiliza betún para realizar la mezcla.

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¿Por qué se riza el pelo al mojarlo?

Por el azufre.

¿Por el azufre? ¿Y eso?

En nuestro cuerpo, el azufre ayuda a formar el pelo y las uñas: largas cadenas de proteínas llamadas queratina, que el azufre ayuda a mantener unidas.

Estas cadenas de proteínas están formadas por aminoácidos y éstos contienen átomos de azufre. Estos átomos tienen una fuerte tendencia a unirse entre sí creando los llamados puentes disulfuro y moléculas con forma de aro de hasta ocho átomos.

Al unirse unos aminoácidos con otros, las cadenas de proteínas se retuercen y producen el rizado del pelo.

¿Pero qué tiene que ver la humedad?

El rizado ocurre más fácilmente cuando hay humedad porque las moléculas de agua forman puentes de hidrógeno que facilitan, a su vez, la creación de puentes disulfuro.

Cuando alguien se alisa el cabello aplicando calor con la ayuda de un secador de pelo, lo deshidrata provocando la liberación de los puentes de hidrógeno. Los átomos de azufre se desenganchan temporalmente, y es posible darle al pelo otra forma antes de que se vuelvan a acoplar y a fijar.

 

 

Nota sabionda: Si se prende fuego a un mechón de cabello se desprende un olor desagradable que proviene de la combustión del azufre.

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Marcas de automóvil (2)

Un logo llamativo en un automóvil es el complemento ideal de una marca de calidad.

Estos logos o marcas van evolucionando y adaptándose a los requerimientos actuales de diseño, pero sin perder su esencia, su origen y su significado.

¿Pero significan algo? ¿Cómo se originaron?

Veamos a continuación una corta historia acerca de algunas famosas marcas:

 

JAGUAR

La compañía fue fundada en 1922 como Swallow Sidecar Company por William Lyons.

Constructor británico de prestigio, creador de coches lujosos, potentes y de espíritu deportivo, tuvo que cambiar el nombre de la empresa tras la Segunda Guerra Mundial por las connotaciones desafortunadas de las iniciales.

Y se eligió al jaguar para simbolizar la fuerza, belleza y velocidad de sus coches.

Así, una figura de un jaguar presidía los capós de los modelos clásicos.

 

MITSUBISHI

Mitsubishi es una de las mayores compañías de Japón y fue fundada en 1870 por Yataro Iwasaki como una compañía naviera.

En sus banderas mostraba un dibujo de tres hojas de roble de inspiración feudal, que actualmente son tres rombos rojos.

Mitsubishi significa en japonés ‘tres diamantes’ y su logo se conserva invariable desde 1914.

 

VOLKSWAGEN

El nombre Volkswagen significa en alemán ‘automóvil del pueblo’.

En 1930 surgió en Alemania el proyecto de construir un automóvil que fuese accesible para un gran número de personas, al que se conoció popularmente con ese nombre.

Para el diseño del logo se realizó un concurso entre los trabajadores que ganó el ingeniero F. Reimspiess.

Inicialmente las letras estaban rodeadas por un engranaje que simbolizaba la unión de los trabajadores.

Actualmente se ha estilizado para formar una circunferencia.

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El colibrí

¿Cuál es el ave más pequeña del mundo?

¿Cuál es el animal vertebrado más pequeño de todos?

¿Cuál es el ave capaz de volar boca abajo?

¿Cuál es la única ave capaz de volar hacia atrás?

¿Qué ave alcanza velocidades de 100 km/h?

¿Qué ave no es capaz de caminar?

¿Qué ave alcanza un máximo de 1200 latidos por minuto?

¿Cuál es el ave que puede mantenerse suspendida inmóvil en el aire?

¿Qué ave suele batir sus alas hasta 80 veces por segundo?

 

La respuesta es fácil. Sobre todo si se ha leído el título de la entrada.

No se trata de ganar ninguna especie de concurso, si no de poner de manifiesto algunas sorprendentes características de este fantástico animal.

Lo primero que llama la atención es su reducido tamaño, la velocidad a la que bate sus alas y su capacidad de volar más como un insecto que como un ave.

La de los colibrís es la segunda familia de aves más grande, con 343 especies conocidas. Muchas de estas especies miden alrededor de 5 cm, y entre ellas destaca por su tamaño el colibrí abeja, con un peso de 2,2 gramos.

Si bien baten sus alas unas 80 veces por segundo, pueden alcanzar hasta las 200 veces cuando intentan impresionar a la hembra. Alcanzan en vuelo velocidades de 27,3 m/s, lo que equivale a unos 100 Km/h, una velocidad de desplazamiento muy elevada comparativamente a su tamaño, ya que recorre en un segundo una distancia 400 veces mayor que su propio cuerpo.

Mueve sus alas tan rápido que producen un zumbido como el de un insecto. Por ello también se le conoce como zunzún.

Además puede volar en todas direcciones: hacia arriba, hacia abajo, de lado, hacia atrás…

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¿Por qué el ambientador de coche tiene forma de pino?

ambientadorSeguro que has visto uno de esos ambientadores de coche en forma de pino colgando del espejo retrovisor y esparciendo su aroma por el interior del vehículo.

Pero… ¿por qué el aroma a pino? Aunque actualmente hay multitud de aromas.

Pero… ¿por qué la silueta de pino? Aunque actualmente los haya de muchas formas.

El inventor de este tipo de ambientador fue Julius Sämann, un químico de origen alemán que tuvo que huir de la Alemania nazi debido a su ascendencia judía.

Con residencia en Watertown, NY, visitaba frecuentemente los bosques canadienses para estudiar las fragancias que desprendían los árboles y la manera de poder obtener esos aceites aromáticos.

Un día de 1952, un lechero de la localidad le comentó el desagradable olor que desprendía su camioneta, debido a la leche derramada y, posteriormente, fermentada. Y lo molesto que resultaba para él estar toda la jornada conduciendo acompañado por aquel olor.

Sämann ideó un ambientador que camuflaba los malos olores al mismo tiempo que desprendía un agradable aroma que recordaba los pinos canadienses. Consistía en un pedazo de cartón fino impregnado en un aceite de esencia de pino y recubierto de celofán, del que sobresalía un cordón para poder ser colgado.

Inicialmente lo diseñó con la forma de una exuberante pin-up, ya que su destino iba a ser el retrovisor del vehículo y pensó que era un diseño agradable para la vista.

El producto triunfó entre los transportistas.

Pero resultaba que el producto se consumía con cierta rapidez porque el celofán se caía con cierta facilidad, así que se decidió a cambiar el diseño por otro que alargase la vida útil del producto al impedir que el celofán que lo recubría se desprendiera.

Y se decidió por la forma de pino, que era adecuada para que los usuarios fueran desprendiendo el celofán poco a poco y el ambientador pudiese durar hasta un máximo de siete semanas.

En 1954 presentó la patente, creó la empresa Car-Freshner y en muy poco tiempo se popularizó entre todo tipo de automóviles y conductores.

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¿Por qué las hojas de los libros amarillean con el tiempo?

Los libros viejos tienen las hojas amarillentas y oscurecidas por el tiempo, en un tono característico.

De hecho no hace falta que sean muy viejos para que este oscurecimiento se dé, unos cuantos años son suficientes.

Pero… ¿por qué ocurre esto?

El papel está hecho de fibras de origen vegetal que se componen principalmente de celulosa blanca. Aunque también de lignina, una polímero de color oscuro que forma parte de las paredes celulares y que, por ello, tiene una considerable presencia en el papel.

Al exponerse la lignina al aire y a la luz del sol, se oxida, y adquiere un tono más oscuro que amarillea el papel.

Diferentes procesos químicos eliminan la lignina de la pasta de papel, pero encarecen su producción. Por ello, los papeles de mayor calidad llevan menos lignina y es más difícil que amarillen.

El papel más económico, con mayor contenido de lignina, se utiliza para imprimir periódicos o ediciones económicas de libros.

 

 

Nota sabionda: El término lignina proviene del latín lignum ‘madera’. Por ello a las plantas que contienen gran cantidad de lignina se las denomina leñosas. La lignina se encarga de engrosar el tallo y dar rigidez a las plantas.

Nota sabionda: La lignina es el polímero orgánico más abundante en el mundo vegetal.

Nota sabionda: En U.S.A. las novelas baratas impresas en papel de baja calidad que amarilleaba rápidamente, dieron lugar a un género propio: la literatura pulp.

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