¿Por qué nos lloran los ojos al comer picantes?

pimientos picantes

Al comer picante nos lloran los ojos, se nos enrojece el rostro y hasta nos gotea la nariz. Y aún así seguimos diciendo que no pica. ¿No? Pues sí, sí que pica… y mucho.

chile habaneroLas guindillas, el chile, el ají, los pimientos… son todos ellos variedades pertenecientes a la familia de las solanáceas. Las pimenteras son plantas arbustivas de flor blanca y pequeña, y en su interior crece el fruto carnoso y repleto de semillas. Los hay de todos los tamaños (de 2 a 30 cm), colores (verde, rojo, amarillo, anaranjado) y sabores (de dulce a terriblemente picante).

Los botánicos afirman que el origen del fruto hay que buscarlo en el Nuevo Mundo y que desde allí los exploradores lo trajeron a Europa, para pronto popularizarse en todo el mundo.

Pero vayamos a la cuestión: ¿por qué nos pican los ojos hasta lagrimear? ¿por qué sentimos un fuerte ardor en boca y lengua? ¿por qué enrojecemos? ¿por qué estimulan el flujo nasal hasta moquear?

Todos estos efectos los provoca la capsaicina (8-metil-N-vanillil-6-nonenamida), una proteína cristalina que estas variedades contienen en cantidad significativa y que estimulan las membranas mucosas y la vasodilatación.

Así es, cuando la capsaicina entra en contacto con los terminales nerviosos de boca y lengua, su carácter irritante es interpretado por el cerebro como señal de peligro y desencadena una serie de mecanismos destinados a paliar su efecto: el ritmo cardíaco se acelera, fluye la adrenalina y se dilatan los vasos sanguíneos.

Esta respuesta que pretende bajar la temperatura y contrarrestar el ardor tiene los efectos antes mencionados: enrojecimiento del rostro, goteo de la nariz y lloriqueo de los ojos.

Nuestro cerebro también libera endorfinas —calmantes naturales del organismo— al percibir dolor y tomar consciencia de un posible riesgo de lesión, lo que explica la sensación placentera que en ocasiones se experimenta al comer algo muy picante.

Para neutralizar el ardor en la boca no es recomendable beber agua, pues la capsaicina no es soluble en ella. Los métodos más eficientes son ingerir azúcar, aceite o leche, ya que la caseína de la leche rodea la molécula volviéndola ineficaz; comer pan también ayuda porque remueve de forma mecánica la capsaicina.

 

 

Nota sabionda: La capsaicina se utiliza para tratar todo tipo de dolor. Al principio estimula los receptores del dolor, pero después de varias dosis los terminales nerviosos se insensibilizan o incluso mueren. Así una crema de capsaicina se emplea para aliviar el picor de la psoriasis y el ardiente dolor del herpes.

Nota sabionda: La capsaicina también se utiliza como gas lacrimógeno, puesto que en grandes concentraciones puede ser muy tóxica.

Nota sabionda: El farmacéutico Wilbur Scoville creó en 1912 la escala que lleva su nombre para ponderar el grado de ardor. En esta escala el pimiento verde y dulce equivale a 0 unidades de Scoville, el jalapeño a unas 4.000 (aunque puede oscilar entre las 2.500 y las 8.000 dependiendo del cultivo, el clima o incluso el terreno), el tabasco y el picante peruano unas 40.000, el habanero anaranjado alrededor de las 300.000, el savinas rojo de la Habana alcanza hasta 580.000 y el naga jolokia —variedad originaria de la ciudad de Tezpur al noroeste de la comarca de Assam (India)— que ostenta el récord con 1.041.427 unidades.
En otro orden de cosas, el nivel estándar del aerosol de pimienta —munición irritante del ejército USA— oscila entre los 2.000.000 y los 5.000.000, y la capsaicina pura los 16.000.000 de unidades.

Nota sabionda: Se investiga los efectos de la capsaicina sobre los tumores cancerígenos y se han obtenido resultados alentadores en laboratorio. En efecto, científicos de la Universidad de Nottingham (Gran Bretaña) descubrieron que las vaniloides, la familia de moléculas a la que pertenece la capsaicina, se pega a las proteínas en la mitocondria de la célula cancerosa y genera su muerte celular, sin dañar a las sanas circundantes.

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Entrada elaborada a partir de la información ofrecida aquí, aquí, aquí y en otros sitios más.

13 comentarios

  1. Anda que curioso… ¿y el vino? ¿el vino no es bueno para bajar el picor? ¿O solo lo usamos como excusa? xD

  2. a Albareo
    La capsaicina no es muy soluble en agua, pero sí que lo es en grasas y en alcohol. Así que sí, el vino ayuda.

  3. Pingback: meneame.net
  4. ¿¿Y los mejicanos son inmunes a esto no?? Yo conocí a unas mejicanas que se comian las guindillas (que a mi me hacian llorar a muerte) sin apenas parpadear.

  5. Soy mexicano y les puedo asegurar que no soy inmune, que me guste no quiere decir que lo aguante je je je

  6. Buenísimo el artículo. Soy español pero me encanta el picante peruano, especialmente el rocoto.

  7. Los Mexicanos no somos inmunes al picante somos tolerantes, esto se debe a que el picante es parte fundamental de nuestra comida y si lo comes frecuentemente te acostumbras, no todos lo son, tengo varios amigos que no lo soportan, lo que si es verdad es que el picante crea adicción y dada la tolerancia, cada vez se busca mas picante, tal es mi caso, espero algun dia poder enfrentarme a la naga jolokia (serpiente fantasma).

    Buena pagina, te enlazo.

  8. Yo tambien soy mexicana, y como dice White Rabbit
    no sentimos tanto picor por el picante gracias a que esta presente en muchas de nuestras comidas tipicas y estamos acostumbrados…
    pero dejame decirte que ami no me gusta el picante XP

  9. En un interesante sitio miraba una noticia de un medico que gosaba de plena salud y que siendo un experto concedor en la materia sobre chikes picantes, murio al probar la variedad de picante y mas extrema que aparece mencionada en este articulo, en la misma noticia aparece el comentario de que solo los seres humanos comen y disfrutan comer chiles picantes, yo por experiencia propia se que eso no es cierto puen en mi niñez viviamos en granjas y las gallinas ylos pollos se volvian locos y peleaban por los chiles silvestres picantisimos que habian en la cerca, yo por juego o maldad picaba los chiles en cantidades y lo daba a las aves, lo cierto es que las gallinas entraban como en un frenesi y no dejaban de picotear, cotorrear y pelear por los chiles…
    Me encant{o este articulo pero me queda la inquietud.

  10. Cómo chingaos que no les va a picar, pregúntales al día siguiente o a la hora que tienen que ir a al baño a desechar la comida digerida, les arde el asterisco, el sinfirinfis, el botamaíz, el aniceto, pero por supuesto que les arde el trasero, quien les diga que no le arde la boca y la lengua y que al día siguiente no les arde miente miserablemente, igual a ellas les arde y de tanto comer chile seguro tendrán unas buenas hemorroides y hasta úlceras sangrantes, lo cual es muy difícil de ocultar; pero si te alcanzas a fijar en los cubos de basura de los baños de los trabajos serán muy notorios algunos papeles ensangrentados, producto de comer chile por muchos años.

  11. Que puedo tomar para que no me afecte el picante al colon con colico?

  12. pero el chile es bueno para la salud

  13. jajaja, comer chile no es tan dramático como menciona Sanger, puede que pase solo si comes demasiado, pero por un poco cada día no afecta 🙂

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