¿Por qué Plutón ya no es un planeta?

planeta enano

Plutón fue descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde William Tombaugh (1906-1997). La Unión Astronómica Internacional lo consideró el noveno planeta del Sistema solar y así se le ha considerado hasta 2006.

¿Qué ha pasado para que ya no sea un planeta?

Plutón siempre ha sido objeto de controversias en la comunidad científica. Su reducido tamaño, la excentricidad de su órbita, su desviación de la eclíptica… eran datos que no casaban con el resto de planetas del Sistema solar, pero a falta de mediciones más precisas se mantuvo su consideración de planeta.

Con el paso de los años y la mejora de los medios de observación, los datos conocidos sobre Plutón han mejorado mucho. El tamaño y la masa aproximada de Plutón, conocidos desde 1978, han resultado ser mucho menores de lo que se creía. Su tamaño es menor que el de la Luna.

Y no sólo eso, Plutón es diferente a los otro ocho planetas de diversas maneras. Su órbita es mucho más elíptica y está mucho más inclinada con respecto a la eclíptica (plano en el que se encuentran la órbita de los planetas del sistema), tanto que su recorrido orbital lo lleva en ocasiones hasta el interior de la órbita de Neptuno, de tal manera que pasa a ser el octavo planeta (lo que ocurrió, por ejemplo, desde 1979 a 1998).

planeta enano

Si acudimos a la definición de planeta como un cuerpo celeste sin luz propia que gira en una órbita elíptica alrededor de una estrella, sin duda Plutón cumple el requisito. Así que la Unión astronómica internacional realizó cambios en la descripción.

La nueva descripción dice que un planeta es un cuerpo celeste que está en órbita alrededor de una estrella, que tiene suficiente masa para que su propia gravedad lo haya redondeado y que ha despejado las inmediaciones de su órbita.

Plutón cumple las dos primeras condiciones, pero no así la tercera, ya que desde 1992 se han descubierto numerosos cuerpos en la misma región de Plutón, lo que lo muestra como parte de la población de objetos del llamado cinturón de Kuiper. Incluso en 2005, astrónomos del Caltech anunciaron el descubrimiento en la zona de un nuevo objeto, Éride, más masivo que Plutón.

Así, Plutón quedó relegado a la categoría de planeta enano.

Nota sabionda: La masa de Plutón es solo 0,07 veces la masa de los otros objetos de su órbita. La masa de la Tierra es 1,7 millones de veces la de su región orbital.

Nota sabionda: No fue hasta el año 2015 cuando la sonda espacial New Horizons pasó sobre el planeta y permitió apreciar por primera vez de forma nítida su aspecto real.

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